紐西蘭施工隊意外挖出已滅絕的恐鳥骨骼

3月9日,一個施工隊在Manawatū和霍克灣之間的高速公路施工現場挖出了多塊恐鳥(moa)的骨頭。恐鳥是紐西蘭一種巨型的、不能飛的鳥類,被認為已經滅絕,其英文名Moa沿用了毛利人對這種鳥的稱呼。

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圖為紐西蘭奧塔哥博物館(Otago Museum)一副雌性恐鳥的骨架。 (Credit: Prof.Chen Hualin / Wikicommons CC BY-SA 4.0)

據RNZ報導,紐西蘭交通局表示,該工作團隊發現的多塊骨頭至少來自兩隻體型較小的恐鳥,因為其中有兩塊長度不等的股骨,都來自恐鳥的右側身體。此外,最大的一塊骨頭長約350毫米,是一塊脛骨。發現的骨頭還包括盆骨、椎骨以及其它腿骨,另有一些鳥骨碎片有待分析。

交通局的相關負責人朗尼·達澤爾(Lonnie Dalzell)經理說,他們並非每天都能挖到滅絕動物的骨頭,因此整個團隊非常興奮。

達澤爾說:「我們相信這是在本地區發現的首批恐鳥骨骼之一。這次發現對我們的項目和整個地區來說是一個驚人的發現。」

自這些鳥骨被發現後,該片施工現場就被封鎖,以便考古學家帕特里克·哈斯維爾德(Patrick Harsveldt)以及毛利的看護人(Kaitiaki)代表能做進一步的檢查。

哈斯維爾德認為這一發現意義重大。他說:「為了確定這些恐鳥骨骼是否與人類活動有關,例如是否有屠殺的痕跡,考古調查工作目前仍在繼續。」

恐鳥是世界上現今已發現的最高的鳥類。根據生物學家的研究,紐西蘭境內曾生活著約10種不同的恐鳥,最大的種類高達3米,重量約為250公斤,最小的恐鳥則只有火雞大小。恐鳥曾是紐西蘭森林生態系統中最具優勢的草食性動物,而且由於它們身形巨大,基本沒有天敵(唯一的天敵:哈斯特巨鷹在1400年左右滅絕)。

圖為一幅2004年創作的哈斯特巨鷹(Haast’s eagle)攻擊恐鳥的畫作。 (Credit: John Megahan / Wikicommons CC BY 2.5)

 紐西蘭Te Papa博物館中,哈斯特巨鷹攻擊恐鳥的雕塑( Sergio Alexandro/Wikicommons CC-BY-2.0)

在毛利人登陸紐西蘭後,恐鳥的數量因人類活動而迅速減少,直至滅絕。

科學界普遍認為恐鳥大約在16世紀左右滅絕,也有一些報告推測在紐西蘭某些偏僻的角落直到18世紀甚至19世紀仍有恐鳥生存。且直到20世紀,仍有一些未經證實的目擊報告顯示,還有零星的恐鳥躲藏在紐西蘭某個偏僻的角落。

恐鳥曾在紐西蘭的北島和南島均有出現,不過人類活動比較少的南島,出土的恐鳥化石更多一些。紐西蘭有多處恐鳥化石遺址,遺址位置涵蓋河邊、山腰、森林、湖下、乃至荒涼的崇山峻嶺。如今,人們只能到博物館或一些遊客信息中心去看恐鳥的模型或骨架化石。

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